Iranians, Women’s Footballers Call For Action After Woman Soccer Fan’s Self-Immolation Death

Prominent Iranians and women’s footballers around the world have shown support for Sahar Khodayari, but USWNT players have thus far been silent.

Sahar Khodayari, a 29-year-old woman facing six months in prison for simply attending a men’s soccer match, died Monday. 

Khodayari was arrested for sneaking into a match between Esteghlal and UAE’s Al Ain in March at Azadi Stadium in Tehran, Iran, where women are banned from men’s sporting events. Told she could face half a year in prison, she doused herself in gasoline and set herself on fire. She was taken to the hospital but died a few days later, multiple outlets have reported.

Khodayari’s death has sparked outrage both in Iran and around the globe for Iran’s insistence on banning women from men’s soccer matches, with some calling for fans to boycott stadiums and others begging FIFA to do something.

Women have been barred from soccer matches since Iran’s 1979 revolution resulted in a gender apartheid from the clerical regime. Many women have snuck into matches disguised as men but face stiff punishments if caught by “morality police.” According to Amnesty International, Iran is the only country in the world that bans and punishes women for attending sporting events. (Saudi Arabia recently lifted similar restrictions.)

FIFA released a statement Tuesday saying it deeply regrets Khodayari’s death.

“FIFA convey our condolences to the family and friends of Sahar and reiterate our calls on the Iranian authorities to ensure the freedom and safety of any women engaged in this legitimate fight to end the stadium ban for women in Iran,” FIFA said.

Using the hashtag #BlueGirl (the club she supported, Esteghlal, wears blue), dozens of prominent figures in Iran and women’s football have shown support for Khodayari. 

Former Bayern Munich midfielder Ali Karimi, who has the third-most caps of any Iran international, has called for a stadium boycott.

View this post on Instagram

زنان سرزمين ما، خيلى وقتها، خيلى مَردَن... تا اطلاع ثانوى استاديوم

A post shared by Ali Karimi (@aliiiiiiiikarimi8) on

Andranik “Ando” Teymourian, a former Fulham and Esteghlal midfielder who became Iran’s first Christian captain, suggested in a tweet that one of Tehran’s major stadiums should be named after Khodayari. 

Other Iranian footballers have taken to social media to show support for Khodayari and the plight of all women who want to watch soccer in Iran. 

View this post on Instagram

تسلیت به خانواده دختر آبی که بدون برآورده شدن آرزویش چشم از جهان بست. 

A post shared by Mehdi Rahmati (@mehdirahmati111) on

Iranian actors and actresses have also spoken out.

View this post on Instagram

دو شنبه ١٨ شهريور نود و هشت روز تاسوعا دخترى كه به خاطر عشقش به فوتبال و تيم استقلال به استاديوم رفته بود و شش ماه حكم زندان دريافت كرده بود و تن خودش و قلب مردم را آتش زده بود از شر دنيا راحت شد. آن روز لابد قاضى پرونده اش و هر آن كس كه در وضع اين قانون دخيل بوده سياهپوش عزاى امام حسين بوده و چه بسا در فلان هيات براى مظلوميت آل الله اشك ريخته و بر سر و سينه زده. سحر يا #دخترآبى بى عفتى نكرده بود. دزدى، اختلاس، چپاول،زور گيرى،بدمستى و قاچاق نكرده بود. او رفته بود فوتبال ببيند. همين.و قاضى و واضع اين قانون تبعيض آميز نميفهميدند جاى آدمى كه به عشق ورزش به استاديوم رفته زندان نيست و اگر دختر مردم شش ماه به زندان زنان برود تبعاتش براى جامعه نسبت به دو ساعت استاديوم رفتن چه اندازه هولناك است. اين چه يك بام و دو هوايى است؟ اگر استاديوم رفتن دختران و زنان ما حرمت شرعى دارد چطور با يك اخم آقاى #اينفانتينو اين حرمت شكسته ميشود؟ اگر حرمت شرعى دارد چطور ميشود زنان و دختران ما واليبال و بسكتبال مردان را در استاديوم ببينند؟ اگر حرمت شرعى دارد اصلا چرا تلويزيون مسابقات ورزشى را پخش ميكند و تازه نماى بسته مردان را هم نشان ميدهد؟ خوب تعطيلش كنيد اين ورزشى را كه اين همه مفسده انگيز است. اگر هم حرمت شرعى ندارد ديگر اينهمه تبعيض و هياهو چيست؟ چرا خانمها نميتوانند كنار هم يا كنار خانواده چند ساعت مثل همه مردم جهان يك رقابت ورزشى را ببينند؟ خودمان را مسخره كرده ايم؟ فكر آبروى اين مملكت را كرده ايد؟ فكر قضاوت تاريخ را كرده ايد؟ اصلا اينها به كنار فكر اعتبار دين و مذهب را كرده ايد؟ كه اگر لحظه اى فكر ميكرديد اين مصيبت گريبان جامعه را نميگرفت. مگر ميشود تاسوعا و عاشوراى امام حسين باشد و ظلمى اينچنين آشكار روا شود و بى تفاوت بود؟ اگر بى تفاوت باشم هر چه از عشق به امام حسين گفته ام ريا بوده و دروغ. من بدون خانواده ام هيچوقت به استاديوم نخواهم رفت.چند سال است كه نرفته ام...به خانواده #سحر ،به همه مردم،هوادارن فوتبال مخصوصا بانوان هوادار و طرفداران باشگاه استقلال تسليت عرض ميكنم

A post shared by EHSAN KARAMI احسان كرمى (@ehsaankaramy) on

View this post on Instagram

سحری که زود غروب کرد ... قطعا علاقه به فوتبال دلیل موجهی برای خودکشی نیست ولی منعِ آزادی منع آزادگی ، عدم احترام به حقوق و شأن و شخصیت آدمیزادی می تونه یک جوان یک نوجوانِ سرشار از شور و هیجان رو به کام مرگ بکشه ... رو سیاهی می ماند برای قوانین پوسیده و قانون گذارِ ... سحر جان دخترِ آبی به برزخی ها بگو در کشوری زیستی که حکم دزدان و کردنکشان و اختلاس گران و مفسدان اقتصادی و اخلاقی برائت است و آزادی و حکم منتقدین و معترضین زندان است و ... آیندگان به حال ما خواهند گریست . سفرت به خیر به شکوفه ها به باران برسان سلام مارا #نه_به_استادیوم_صد_هزار_پسری #نه_به_زیر_پا_گذاشتن_حقوق_آدمیزادی با خودت تکرار کن پسر: #بدون_خواهرم_استادیوم_نمیرم

A post shared by Elham Salehi ( پرستو صالحی ) (@parastoosalehi56) on

Just as importantly, women’s footballers (among others) around the world are bringing attention to Khodayari’s death with hopes of pressuring Iran to end its gender apartheid.

As of publication of this story, we have not seen any comments from any USWNT players.

While the news of Khodayari’s death has made waves in Iran and around the world, Iranian state media and its major semi-official news agencies have not reported the death. Conservative outlet Shafaqna only mentioned the death by saying it has drawn international attention causing “counterrevolutionary media” to “cry” over her death. 

On Tuesday, Iran defeated Hong Kong 2-0 in Hong Kong to open qualifying for the 2022 World Cup in Qatar. Iran will host Cambodia in a qualifier at Azadi Stadium in October. 

While FIFA has done some to encourage Iran to allow women attend soccer games, it hasn’t done enough. Once upon a time South Africa was banned from international sporting events because of apartheid, but Iran continues to play — and at a high level, the top-ranked team in Asia. 

Videos you might like